XIX век называют “золотым веком” русской литературы. Озаренная гением Пушкина, Лермонтова, Гоголя, блеском таланта Жуковского, Крылова, Грибоедова, Кольцова, русская литература сделала в первой половине столетия поистине гигантский шаг вперед. Это прежде всего объясняется необычайно быстрым развитием русского общества.

Волна революций, которая прокатилась по Европе в начале XIX в., нарастающее возмущение крестьянских масс и особенно могучий патриотический подъем в России, вызванный войной 1812 г., – все это говорило о непрочности самовластия во всем мире, о необходимости перемен в крепостнической Российской империи.

В стране началось освободительное движение, сформировалось первое поколение революционеров – борцов с самодержавием. Это были декабристы, “лучшие люди из дворян”, как назвал их В. И. Человек, которые “помогли разбудить народ”.

В литературе на первый план выдвигается творчество активных, или прогрессивных, романтиков, среди которых были литераторы-декабристы К. Ф. Рылеев, В. К. Кюхельбекер, А. А. Бестужев, А. И. Одоевский (см. ст. “Поэты – декабристы”) – певцы революционного подвига, открыто звавшие на борьбу с самодержавием. К прогрессивным романтикам примыкали и такие талантливые поэты, как Денис Давыдов (1784 – 1839), Н. М. Языков (1803 – 1846), Д. В. Веневитинов (1805 – 1827) и Е. А. Баратынский (1800 – 1844). Свои произведения они часто посвящали событиям отечественной истории, обращались к легендам, к устной народной поэзии. Это были поэты, мечтавшие о раскрепощении человеческой личности от пут деспотизма, религии, лживой морали.

С наибольшей художественной силой прогрессивный романтизм выразился в вольнолюбивых стихотворениях и романтических поэмах Пушкина: “Вольность” и “Деревня”, “Кавказский пленник” и “Цыганы”.

Представителем романтизма другого типа – романтизма пассивного – был В. А. Жуковский.

В середине 20-х годов свободолюбивым стремлениям передовой части русского общества был нанесен страшный удар. Самодержавная власть быстро расправилась с декабристами – малочисленными и оторванными от народа. Наступила долгая глухая ночь николаевской реакции. “Первые годы, следовавшие за 1825-м, были ужасны.

Понадобилось не менее десятка лет, чтобы человек мог опомниться в своем горестном положении порабощенного и гонимого существа. Людьми овладело глубокое отчаяние и всеобщее уныние”.

В этой мрачной обстановке на некоторое время усиливается влияние реакционной романтической литературы.

Вместе с тем передовые романтические идеалы воодушевляют людей нового поколения, пришедших в литературу в 30-е годы: молодого Белинского, начинающего Герцена, поэта Н. П. Огарева (1813 – 1877).

Яркие романтические произведения – “Вечера на хуторе близ Диканьки” и “Тарас Бульба” – создает молодой Гоголь. Наиболее полно настроения лучших людей русского общества в послепушкинскую эпоху воплощали стихи и поэмы Лермонтова (“Смерть поэта”, “Белеет парус одинокий”, “Демон”, “Мцыри”), проникнутые мятежным духом “отрицанья и сомненья”, страстной жаждой борьбы и действия.

Однако 20 – 30-е годы не только эпоха бурного расцвета романтизма. В это же время в русской литературе развивается новое, самое могучее и плодотворное направление – реализм. Стремление к реалистическому изображению действительности становится характерной чертой русской литературы. Это стремление ясно обозначилось еще в XVIII в., особенно в произведениях Д. И. Фонвизина и А. Н. Радищева.

В первые десятилетия XIX в. реализм восторжествовал в баснях Крылова и бессмертной комедии Грибоедова “Горе от ума”, проникнутой, по выражению Белинского, “глубокою истиною русской жизни”.

Подлинным основоположником реализма в русской литературе явился А. С. Пушкин. Автор “Евгения Онегина” и “Бориса Годунова”, “Медного всадника” и “Капитанской дочки” сумел постигнуть самую суть важнейших явлений русской действительности, которая предстала под его гениальным пером во всем многообразии, сложности, противоречивости.

Вслед за Пушкиным к реализму приходят все крупнейшие писатели первой половины XIX в. И каждый из них развивает достижения Пушкина-реалиста, добивается новых побед и успехов. В романе “Герой нашего времени” Лермонтов пошел далее своего учителя Пушкина в изображении сложной внутренней жизни современного ему человека, в углубленном анализе его душевных переживаний. Гоголь развивал критическую, обличительную сторону пушкинского реализма. В его произведениях – прежде всего в “Ревизоре” и “Мертвых душах” – быт, нравы, духовная жизнь представителей правящих классов показаны во всей их неприглядности.

Глубоко и правдиво отражая важнейшие особенности действительности, русская литература тем самым все больше отвечала интересам и чаяниям народных масс. Народный характер русской литературы сказался также и в том, что интерес к жизни и судьбе народа становился в ней все более глубоким и острым. Это ясно проявилось уже в творчестве Пушкина и Лермонтова, в произведениях Гоголя, а с еще большей силой – в поэзии Кольцова и творческой деятельности писателей так называемой “натуральной школы”.

Эта школа, сформировавшаяся в 40-х годах, представляла собой первое в русской литературе объединение писателей-реалистов. Это были еще молодые писатели. Сплотившись вокруг Белинского, они поставили своей задачей изображать жизнь правдиво, со всеми ее темными и мрачными сторонами. Старательно и добросовестно изучая повседневную жизнь, они открывали в своих рассказах, очерках, повестях такие стороны действительности, которых почти не знала прежняя литература: подробности быта, особенности речи, душевные переживания крестьян, мелких чиновников, обитателей петербургских “углов”. Лучшие произведения писателей, связанных с “натуральной школой”: “Записки охотника” Тургенева, “Бедные люди” Достоевского, “Сорока-воровка” и “Кто виноват?” Герцена, “Обыкновенная история” Гончарова, “Деревня” и “Антон Горемыка” Д. В. Григоровича (1822 – 1899) – подготовили расцвет реализма в русской литературе второй половины XIX в.