Идея книги родилась в 30-е годы, но в полной мере оформилась лишь тогда, когда Паустовский стал закреплять на бумаге опыт своей работы в семинаре прозы в Литературном институте им. Горького. Паустовский первоначально собирался назвать книгу “Железной розой”, однако позже отказался от намерения, – история лирника Остапа, сковавшего железную розу, вошла в качестве эпизода в “Повесть о жизни”, и писатель не захотел вторично эксплуатировать сюжет. Паустовский собирался, но не успел написать вторую книгу заметок о творчестве. В последнем прижизненном издании первой книги (Собрание сочинений. Т. З. М. 1967-1969) были расширены две главы, появилось несколько новых глав, в основном, о писателях.

Написанные к 100-летию Чехова “Заметки на папиросной коробке”, стали главой “Чехов”. Очерк “Встречи с Олешей” превратился в главу “Маленькая роза в петлице”. В состав этого же издания включены очерки “Александр Блок” и “Иван Бунин”.

“Золотая роза”, по словам самого Паустовского, “книга о том, как пишутся книги”. Лейтмотив ее наиболее полно воплощен в рассказе, которым начинается “Золотая роза”. История о “драгоценной пыли”, которую собирал парижский мусорщик Жан Шамет, чтобы, собрав драгоценные крупинки, заказать у ювелира золотую розу, является метафорой творчества. В жанре книги Паустовского словно отражена ее главная тема: она состоит из коротких “крупинок”-рассказов о писательском долге (“Надпись на валуне”), о связи творчества с жизненным опытом (“Цветы из стружек”), о замысле и вдохновении (“Молния”), о соотношении плана и логики материала (“Бунт героев”), о русском языке (“Алмазный язык”) и знаках препинания (“Случай в магазине Альшванга”), об условиях работы художника (“Как будто пустяки”) и художественной детали (“Старик в станционном буфете”), о воображении (“Животворящее начало”) и о приоритете жизни перед творческим воображением (“Ночной дилижанс”).

Условно книгу можно разделить на две части. Если в первой автор вводит читателя в “тайное тайных” – в свою творческую лабораторию, то другую ее половину составили этюды о писателях: Чехове, Бунине, Блоке, Мопассане, Гюго, Олеше, Пришвине, Грине. Рассказам свойствен тонкий лиризм; как правило, это повествование о пережитом, об опыте общения – очном или заочном – с тем или иным из мастеров художественного слова.

Жанровый состав “Золотой розы” Паустовского во многом уникален: в едином композиционно законченном цикле объединились разные по своим характеристикам фрагменты – исповедь, мемуары, творческий портрет, очерк творчества, поэтическая миниатюра о природе, языковедческое исследование, история замысла и его воплощения в книге, автобиография, бытовая зарисовка. Несмотря на жанровую разнородность, материал “сцементирован” сквозным образом автора, который диктует повествованию свой ритм и тональность, ведет рассуждение в соответствии с логикой единой темы.

“Золотая роза” Паустовского вызвала множество откликов в печати. Критики отмечали высокое мастерство писателя, оригинальность самой попытки трактовать проблемы искусства средствами самого искусства. Но она же и вызвала много нареканий, отражавших дух переходного времени, предшествовашего “оттепели” конца 50-х гг. писателя упрекали в “ограниченности авторской позиции”, “излишестве красивых деталей”, “недостаточном внимании к идейной основе искусства”.