Эпистолярная литература охватывает большое количество памятников различных эпох, разных авторов и разного содержания от настоящей переписки частных лиц к посланий, обращенных к широкого читателя. Форма письма, удобная для выражения внутреннего мира человека, охотно использовалась как чистая условность в сообщениях биографического, этического и дидактического характера, а в поздние времена античности, когда “малые формы” стали особенно популярны, возник даже жанр беллетристического, фиктивного письма, абсолютно независимый от реальной переписки и, что сближается с жанром античного романа

Писание писем подчинялось четким стилистическим нормам, разработанным риторикой, и принадлежала в такой способ области словесного искусства. Первоначальной сферой, в которой письмо с повседневной переписки превращалось в произведение художественной прозы, были публицистика и дидактика. Именно к этому роду относятся древнейшие образцы, которые дошли до нас, греческой эпистолографии – листа Исакрита, Платона, Аристотеля. Письма Исакрита и Платона непосредственно связанные с политической теорией их авторов и общественных событий времени; письма Аристотеля возникли из необходимости его школы и после его смерти бережно хранились учениками как обучающая литература. Письма Аристотеля содержат ряд философских рассуждений на тему нравственности и искусства государственного управления. Наиболее законченную форму поучительная эпистолография получила в школе Эпикура. Все философские учения Эпикура о физическом мире и о моральном состоянии человека представлены в трех больших письмах к Герадоту, Пифоклу и Менекею. Постепенный письмо выходит за рамки реальной переписки и делается условной формой философской проповеди и научного трактата. Поучительные письма продолжали традицию научной литературы диалогов и со временем приобретали все больше и больше “фактографічний” характер сухого описания. Письмо на этические темы, напротив, подчинялись влиянию риторики и как бы брали на себя функции ораторского искусства. Тон интимной переписки служит в них форме эмоционального обращения к широкому кругу писателей

Риторика систематизировала правила для всех форм вещания и создавало штампы для обращения человека и изображения ситуаций. В учебные дисциплины риторики входило даже составление писем на заданные темы и от имени определенных лиц. Такая практика эпистолярного творчества привела к рождению целой литературы фиктивных писем

Следствием подобной формализации была теория специфического эпистолярного стиля, касавшаяся состава и содержания тех подлинных писем, которые служили заменой устного общения. Грамматик Артемон назвал их “половиной диалога”, то есть диалогом без собеседника, потребовав от них стилистического сходства с диалогом. Постепенно риторика выработала ряд схематических требований, благодаря которым письмо превращался в самостоятельный вид словесного мастерства, что отличается от устного разговора – своей стилистической обработкой и от публичного ораторского вещания – своей краткостью и относительной простотой, и от научной прозы – эмоциональным фамильярным тоном, далеким отвлеченном логизированию. Свою специфику письмо получил в интимно интонации, что соответствует характеру адресата

О том, как переписывались между собой жители эллинистического мира по обычным житейским поводам, можно судить по тем письмам царей, должностных чиновников и частных лиц, которые дошли до нас в египетских папирусах. Тематика этой переписки всегда конкретна: Птолемей II (258 г. до н. э.) пишет министру Аполлонию о фискальные процессы; Птолемей V Эпифан (188 г. до н. э.) обещает командиру гарнизона на острове Фере наделить солдат землей; строитель канала требует денег для дальнейшего проведения работ; крестьянин сообщает, что его урожай погиб от наводнения и просит у друга помощи; сын приглашает отца приехать на праздник и представить его царю; мать радуется тому, что сын учится египетской грамоте, что он сможет потом обучать детей врача и будет обеспечен в старости. Содержание и композиция этих писем подчинены определенному шаблону: в них говорится о самом необходимом, сжато, кратко. Начало и конец письма пишутся по трафарету. Письмо начинается с имени автора, затем стоит имя адресата, потом уже поздравления, осведомление о здоровье и благополучии. Заканчивается письмо поклонами и пожеланием счастья и здоровья

Но в этих устойчивых формулах допускались варианты. Так, например, в письмах к высокопоставленных лиц имя адресата ставился на первом месте. Разрешалось украшать письма выражением вежливости, делать их более сердечными, или, наоборот более сухими. Шаблонность формул вела к шаблона интонаций. Частый письмо не только писалось, но создавалось переписчиком по заказу. Для ведения деловой переписки существовала особая должность чиновника царской, а затем императорской канцелярии, и ее нередко занимали риторы. Риторика не преминула и тут ввести систематизацию, выделить главные типы писем и предложить своего рода схему писем на все случаи жизни. Письма разделялись на типы (дружеский, ироничный, рекомендательный, хвалебный и т. п.), и для каждого из них устанавливается трафарет

Выделение листов происходило по двадцати одном типе писем. В наше время нет удобного образца эпистолярной формы. Свое название каждый тип писем получает в зависимости от основной мысли письма

Дружественный: кажется что друг пишет другу. При этом не всегда пишут нынешние друзья. Часто высокопоставленные лица по каким-либо причинам находят нужным писать дружеские письма своим подчиненным и друг другу, такие письма полководцев, правителей. Рекомендательные: когда мы пишем в пользу кого-либо другого, присовокупляя похвалу и добавляя новые, дотоле неизвестные сведения. Пренебрежительный: когда кто-нибудь делает вид, что не считает себя униженным. Укоризненный: когда того кому мы раньше сделали благодеяния, мы с жалобами упрекаем за его поступки. Утешительный: когда пишут тем кто расстроен каким-нибудь несчастьем. Вменяемый: когда с упреком пишут о прошлые поступки. Что вразумляет: когда “влагают” разум и учат тому, что надо и чего не следует делать. Угрожающий: когда мы хотим нагнать сильный страх за совершенные или замышлять уступки. Хулительний: когда мы заявляем, что характер у такой-то глупый, а его поступок отвратителен. Хвалебный: когда мы одобряем чей-то поступок или замысел. Совещательный: когда побуждаем к чему-нибудь, или відговорюємо от чего – то, предлагая свое собственное мнение. Просительний: заключается в просьбах, требованиях и так называемых соглашениях, например, с просьбой о прощении. Вопросительный: когда задавая вопросы, просим ответа. Соответствующий: когда даем ответ на вопрос. Аллегорический: когда хотим быть понятными только тем лицом, кому мы пишем, и для этого ведем речь о якобы другое дело. Пояснительный: когда мы указываем причины, по которым что-либо не произошло или произойдет. Обвинительный: заключается в осуждении за какие-нибудь плохие поступки. Защитный: когда обвинителю предлагаются доводы, доказывающие невиновность. Приветственный: когда пишем кому-нибудь, разделяя радость по поводу больших и неожиданных событий. Ироничный: когда называем вещи наоборот и плохих именуем хорошими. Благодарен: когда хотят сказать благотворителю, что о его благодеяниях помнят.

Конечно же необязательно листу отвечать только одному типу, гораздо чаще встречаются письма, объединяющие сразу несколько типов

Создатель литературного латинского языка, Цицерон предоставляет эпистолярном форме законченную стилистическую обработку

Он вводит трояком классификацию писем: по их тони – на интимные и предназначены для публичных чтений; по отношению автора письма до адресата – на официальные и личные; по содержанию – на простые сообщения, на дружеские, шутливые и не строгие, серьезные и грустные. Эпистолярное наследие самого Цицерона огромная: до нас дошло около 800 его писем