Самые древние русские рукописные книги, дошедшие до нас, датированы началом XI века (но ученые полагают, что такие книги могли появиться на Руси уже в IX в. вслед за изобретением славянской письменности). Древнерусская книжность – отдельная ветвь древнерусского искусства. По приблизительным оценкам число рукописных книг XI – XVIII в. в. в наших хранилищах составляет от 80 до 100 тыс.

Известно, что книгописание на Руси в XI – XIV в. в. было безусловной прерогативой церкви.

Сама церковь нуждалась во все возрастающем количестве богослужебных книг: библиях, евангелиях, псалтырях, часословах и др. Поэтому списывание “книг святых” считалось делом богоугодным. Переписывали книги писцы. В большинстве случаев они копировали тексты и рисунки с какого-либо оригинала, но могло иметь место и письмо под диктовку. Исключение составляли авторы-писцы.

Перепись книги была очень трудоемкой и длительной работой. Причем делать ее без должного благоговения считалось величайшим грехом. Вот и приступал к делу писец со страхом и трепетом. Сохранились записи с указанием начала и окончания работы над книгой. Например, Остромирово евангелие, считающееся самой древней русской рукописной книгой, дошедшей до нас, было переписано за 7 месяцев (с октября 1056 г. по май 1057 г.). В книге 294 листка, значит переписывалось около 1,5 листков в день. В целом ряде записей писцы сообщают, что они работают над книгой вечером или даже ночью: “Уже нощь, вельми темно”. Извиняясь за допущенные ошибки, переписчики ссылаются на “дремание”. Возможно, книги писались этими людьми в свободное от основных занятий время.
Чаще всего в дневниковых записях писец сообщал свое имя (или два имени), нередко указывалась и профессия, например: “поп Упырь Лихой” (1047 г.), или “Антоний, инок” (1129 г.). Среди лиц, писавших книги, были писцы “по обету или по приказанию игумена”, профессиональные писцы и авторы-писцы. Долгое время считалось, что они были преимущественно людьми духовного звания. Историки предполагают, что среди писцов XI – XV в. в. свыше половины были светские люди.

До XIV в. материалом для страниц рукописных книг служил пергамен.

Пергамен (от греч. Pergamos – Пергам, ныне Бергама, город в Малой Азии, где во II в. до н. э. широко применялся пергамен) – специально обработанные кожи животных, применявшийся как основной материал для письма до изобретения бумаги. С появлением пергамена изменилась форма книги – вместо свитка она приобрела вид, близкий к современному (кодекс). Листы пергамена обрезались по краям, им придавалась прямоугольная форма. Сложенные пополам, они представляли собой 4 книжных страницы – тетрадь. Любители роскошных красочных изданий продолжали заказывать книги на пергамене и после появления бумаги. В дальнейшем пергамен стали использовать для обтягивания переплетов.

Нередко писцы жаловались на плохое его качество – он требовал штопки для заделывания дыр. В качестве основных инструментов письма в записях упоминаются “перо” и “чернила”. В XI – XIV в. в. писали птичьими (гусиными) перьями и железистыми чернилами разных оттенков (от светло-ржавого до черного). Сидели во время работы писцы на резных скамьях без спинок, на специальных подушках. Писали и на свитках, и на отдельных листах, и в переплетенных тетрадях. Оригинал рукописи, как правило, укреплялся на пюпитре. Рядом с местом работы располагалась тумба с инструментами. Для получения ровных строчек лист пергамена, а позже бумаги, разлиновывали острым инструментом. Только после этого приступали к тщательному переписыванию каждой буквы.

Особого мастерства требовало написание буквицы, или инициалы – начальные буквы статьи. Их чаще писали киноварью, отсюда и название “красная строка”. Буквица призвана была заинтересовывать читателя, привлекать его внимание. Выписывалась она много крупнее основного текста, сплошь была увита орнаментом, сквозь который частенько можно было разглядеть загадочного зверя, птицу или человеческое лицо.

Нередко рукописи украшались многочисленными рисунками, причем не только на отдельных страницах, но и на полях. В начале текста помещались орнаментальные заставки. Орнаментика древних русских книг является особым предметом изучения для искусствоведов и историков. Ее мотивы и колористика подсказывают, была ли заимствована книжная графика из западных изданий или создана книжниками Древней Руси. Нужно сказать, что книжные художники нередко были людьми начитанными, эрудированными. Для создания росписей и миниатюр они комбинировали сведения из различных письменных источников.