В первобытную эпоху человечество не знало письменности, и весь культурный материал передавался в устной форме. Впервые зачатки письменности возникли в развитых древних цивилизациях: наиболее древним примером письменности считается клинопись Шумеро-Аккадской цивилизации, появившаяся в Междуречье в начале III тысячелетия до нашей эры. С помощью клинописи жители Месопотамии изображали на глиняных дощечках пиктограммы, наделенные определенным смыслом. Данный вид письменности широко применялся в нескольких языках – хеттском, аккадском, шумерском, персидском. Древнеперсидскую клинопись впервые расшифровали немецкие ученые в начале XIX века, взяв за основу надписи правящей династии Ахеменидов.

Наиболее ранние клинописные таблички составлялись жрецами месопотамских храмов. С помощью пиктограмм жрецы вели учет собранного урожая и использовали клинопись в хозяйственных целях. Постепенно количество пиктограмм увеличивалось, расширялась смысловая наполненность клинописи, техника письма усложнялась. Если поначалу пиктограммы изображали конкретные предметы или явления, то в дальнейшем письмо в Месопотамии стало словесно-слоговым. Пиктограммы изображали слоги, а от различного их сочетания менялся смысл написанной фразы.

Еще одна колыбель письменности в мировой культуре – Древний Египет. Египетские иероглифы впервые были расшифрованы в начале XIX века Жаном Франсуа Шампольооном, который изучал найденный в Египте Розеттский камень с высеченными на нем надписями на трех языках. Ученый соотнес между собой древнегреческий и древнеегипетский текст. что позволило впервые в истории человечества расшифровать египетское иероглифическое письмо. Египтологи утверждают, что египетская письменность – ровесник месопотамской клинописи. Оба вида древней письменности возникли практически одновременно на рубеже IV-III тысячелетия до нашей эры.